El desastre de Chernóbil en fotografías únicas, 1986

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El 26 de abril de 1986, una serie de explosiones destruyeron el reactor No. 4 de Chernobyl, y varios cientos de empleados y bomberos se enfrentaron a un incendio que ardió durante 10 días y propagó una nube de radiación por todo el mundo. Más de 50 trabajadores de reactores y de emergencias murieron inmediatamente después. Los trabajadores y los que respondieron a la emergencia no fueron los únicos que arriesgaron sus vidas: un puñado de fotógrafos también fueron a la escena, logrando capturar imágenes de parte del caos y los actos de heroísmo que se produjeron en las semanas y los meses siguientes.

Los equipos de emergencia que respondieron al accidente utilizaron helicópteros para verter arena y boro sobre los escombros del reactor. La arena era para detener el fuego y las emisiones adicionales de material radioactivo; el boro era para prevenir reacciones nucleares posteriores. Unas semanas después del accidente, las tripulaciones cubrieron completamente la unidad dañada en una estructura temporal de hormigón, llamada “sarcófago”, para limitar la liberación de material radiactivo. El gobierno soviético también taló y enterró cerca de una milla cuadrada de bosque de pinos cerca de la planta para reducir la contaminación radioactiva en y cerca del sitio. Los otros tres reactores de Chernóbil se reiniciaron posteriormente, pero todos se cerraron definitivamente, y el último cerró en 1999. Las autoridades soviéticas de energía nuclear presentaron su informe inicial sobre el accidente en una reunión del Organismo Internacional de Energía Atómica celebrada en Viena (Austria) en agosto de 1986.

Después del accidente, los funcionarios cerraron el área en un radio de 30 kilómetros alrededor de la planta, con excepción de las personas con funciones oficiales en la planta y las personas que evaluaban y trataban con las consecuencias del accidente y operaban los reactores sin daños. El gobierno soviético (y más tarde ruso) evacuó a unas 115.000 personas de las zonas más contaminadas en 1986, y a otras 220.000 personas en los años siguientes.

An aerial view of the damaged Chernobyl nuclear-power plant, photographed a few weeks after the disaster, in May 1986.

Una vista aérea de la central nuclear de Chernobyl, fotografiada unas semanas después del desastre, en mayo de 1986.

The majority of the liquidators were reservists ages 35 to 40 who were called up to assist with the cleanup operations or those currently in military service in chemical-protection units. The army did not have adequate uniforms adapted for use in radioactive conditions, so those enlisted to carry out work on the roof and in other highly toxic zones were obliged to cobble together their own clothing, made from lead sheets and measuring two to four millimeters thick. The sheets were cut to size to make aprons to be worn under cotton work wear, and were designed to cover the body in front and behind, especially to protect the spine and bone marrow.

La mayoría de los liquidadores eran reservistas de 35 a 40 años de edad que fueron llamados para ayudar en las operaciones de limpieza o los que actualmente prestaban servicio militar en las unidades de protección química. El ejército no disponía de uniformes adecuados adaptados para su uso en condiciones radiactivas, por lo que los alistados para realizar trabajos en el techo y en otras zonas de alta toxicidad se veían obligados a hacer sus propias prendas de vestir, confeccionadas con planchas de plomo de dos a cuatro milímetros de grosor. Las sábanas fueron cortadas a medida para hacer delantales para ser llevados bajo la ropa de trabajo, y fueron diseñadas para cubrir el cuerpo por delante y por detrás, especialmente para proteger la columna vertebral y la médula ósea.

A military helicopter spreads sticky decontamination fluid supposed to reduce the spread of radioactive particles around the Chernobyl nuclear plant a few days after the disaster.

Un helicóptero militar esparce líquido de descontaminación pegajoso que se supone reduce la propagación de partículas radioactivas alrededor de la central nuclear de Chernobyl unos días después del desastre.

Liquidators clear radioactive debris from the roof of the No. 4 reactor, throwing it to the ground where it will later be covered by the sarcophagus. These

Los liquidadores limpian los residuos radiactivos del techo del reactor No. 4, arrojándolos al suelo donde luego serán cubiertos por el sarcófago. Estos “robots biológicos” tienen sólo unos segundos de tiempo de trabajo para colocarse junto a un montón de escombros, levantar una carga de pala y arrojarla entre las ruinas del reactor número 4.

A team of human liquidators prepares to clear radioactive debris off the roof of the No. 4 reactor.

Un equipo de liquidadores humanos se prepara para limpiar los desechos radiactivos del techo del reactor No. 4.

A liquidator, outfitted with handmade lead shielding on his head, works to clean the roof of reactor No. 3.

Un liquidador, equipado con un escudo de plomo hecho a mano en su cabeza, trabaja para limpiar el techo del reactor No. 3.

The remains of the No. 4 reactor, photographed from the roof of reactor No. 3.

Los restos del reactor No. 4, fotografiados desde el techo del reactor No. 3.

A photo from Soviet television shows a man who was injured in the blast at Chernobyl as he receives medical attention.

Una foto de la televisión soviética muestra a un hombre que resultó herido en la explosión de Chernóbil mientras recibía atención médica.

A Soviet technician checks water taken from a stream near Kiev for radiation on May 9, 1986. Checks were being performed hourly to be certain that water supplies were safe to use in the wake of the Chernobyl nuclear-plant accident.

Un técnico soviético examina el agua extraída de un arroyo cerca de Kiev en busca de radiación el 9 de mayo de 1986. Se realizan controles cada hora para asegurarse de que los suministros de agua sean seguros tras el accidente de la central nuclear de Chernóbil.

A Soviet technician prepares a tank truck with a solution designed to decontaminate people's clothes and equipment in Kiev on May 9, 1986.

Un técnico soviético prepara un camión cisterna con una solución diseñada para descontaminar la ropa y el equipo de la gente en Kiev el 9 de mayo de 1986.

A Soviet technician checks the toddler Katya Litvinova during a radiation inspection of residents in the village of Kopylovo, near Kiev, on May 9, 1986.

Un técnico soviético examina a la pequeña Katya Litvinova durante una inspección de radiación a los residentes de la aldea de Kopylovo, cerca de Kiev, el 9 de mayo de 1986.

An aerial view of the damaged Chernobyl nuclear plant undergoing repair and containment work in 1986.

Vista aérea de la central nuclear de Chernóbil dañada que fue sometida a reparaciones y trabajos de contención en 1986.

A bulldozer digs a large trench in front of a house before burying the building and covering it with earth. This method was applied to entire villages that were contaminated after the Chernobyl disaster.

Una excavadora excava una gran zanja frente a una casa antes de enterrar el edificio y cubrirlo con tierra. Este método se aplicó a aldeas enteras que fueron contaminadas después del desastre de Chernobyl

An interior photo of a still-functioning section of the Chernobyl nuclear-power plant taken a few months after the disaster in 1986.

Una foto del interior de una sección de la central nuclear de Chernóbil que aún funciona, tomada unos meses después del desastre de 1986.

A Chernobyl nuclear-power-plant worker holds a dosimeter to measure radiation levels, with the under-construction sarcophagus, meant to contain the destroyed reactor, visible in the background, in this photo taken in 1986.

Un trabajador de la central nuclear de Chernobyl tiene un dosímetro para medir los niveles de radiación, con el sarcófago en construcción, destinado a contener el reactor destruido, visible en el fondo, en esta foto tomada en 1986.

Following orders issued by Soviet authorities to mark the end of cleanup operations on the roof of the No. 3 reactor, three men were requested to post a red flag atop the chimney overlooking the destroyed reactor, reached by climbing 78 meters up a spiral staircase. The flag bearers were sent despite the dangers posed by heavy radiation, and after a group of liquidators had already made two failed attempts by helicopter. The radiation expert Alexander Yourtchenko carried the pole, followed by Valéri Starodoumov with the flag, and Lieutenant Colonel Alexander Sotnikov with the radio. The whole operation was timed to last only 9 minutes, given the high radiation levels. At the end, the trio were rewarded with a bottle of Pepsi (a luxury in 1986) and a day off.

Tras las órdenes de las autoridades soviéticas de poner fin a las operaciones de limpieza del techo del reactor Nº 3, se pidió a tres hombres que colocaran una bandera roja sobre la chimenea que daba al reactor destruido, a la que se llegó subiendo 78 metros por una escalera de caracol. Los portadores de la bandera fueron enviados a pesar de los peligros planteados por la fuerte radiación, y después de que un grupo de liquidadores ya hubiese hecho dos intentos fallidos en helicóptero. El experto en radiación Alexander Yourtchenko llevó el poste, seguido por Valéri Starodoumov con la bandera, y el Teniente Coronel Alexander Sotnikov con la radio. Toda la operación fue programada para que durara sólo 9 minutos, dados los altos niveles de radiación. Al final, el trío fue recompensado con una botella de Pepsi (un lujo de 1986) y un día libre.

At Moscow's No. 6 clinic, which specializes in radiation treatment, a patient recovers after a bone-marrow operation. A doctor examines the patient in a sterile room. The examination is carried out in an individual, air-conditioned chamber via specially created openings to avoid direct contact and contamination.

En la sexta clínica de Moscú, especializada en radioterapia, un paciente se recupera después de una operación de médula ósea. Un médico examina al paciente en una habitación estéril. El examen se lleva a cabo en una cámara individual con aire acondicionado a través de aberturas especialmente creadas para evitar el contacto directo y la contaminación.

(Créditos: Igor Kostin / Boris Yurchenko / Laski Diffusion / Volodymyr Repik / Sygma via Getty).

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